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美探測器隨時上演"撞月秀" 吸引航天愛好者關注

2014年04月09日 08:46   稿源: 人民日報   
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  最近幾天,美國航天局(NASA)官網上的一場“競猜游戲”吸引了許多航天愛好者關注。謎題是:近期將要撞向月面的“月球大氣與塵埃環境探測器(LADEE)”具體會在幾日幾時幾分完成撞擊?猜中的參與者將獲得NASA通過電子郵件發來的一份“個性化證書”。

  去年9月6日,在美國航天局位於美國東海岸的瓦勒普斯島基地,大小相當於一輛小型汽車的LADEE搭乘私營的美國軌道科學公司的“彌諾陶洛斯V”火箭飛向月球軌道。如今,LADEE已經完成了100天的三大探月任務:分析月球稀薄大氣組成成分、研究月球表面塵埃作用、進行月地激光傳輸測試。旨在研究月球表面塵埃的LADEE開展探測任務後,正好趕上中國的“嫦娥三號”探測器登月。“嫦娥三號”著陸時引起的月表塵埃飛揚實況,成為LADEE獲取的難得資料。

  LADEE項目經理巴特勒·海因表示,項目組期待LADEE燃料耗盡後,所在軌道可使其自然撞向月面,這一天應是美國太平洋時間4月21日。“不過,由於月球重力場極不均勻,再加上月面地形起伏不定,因此必須時刻對LADEE進行精確操縱,否則它隨時可能撞向月面。即使我們操作得十分完美,LADEE也很可能在21日之前的某個時間完成撞擊。”海因說。

  此外,LADEE將在4月15日迎來一次歷時4個小時的日食,屆時這一探測器將處於非常寒冷的環境,這也是LADEE要面臨的一大考驗。

  “LADEE將以每秒1600米的速度撞向月面,這是極為高速的撞擊,LADEE甚至會在月面翻上幾個筋斗。”LADEE項目科學家裡克·艾爾菲克說。不過,由於與此前的探測器撞月不同,此次撞擊點位於月球背對地球一面,人們無法通過地面設備“欣賞”LADEE撞月時的身姿,只能利用NASA的月球勘測軌道飛行器觀測撞擊結果。

  有意思的是,LADEE的“縱身一跳”,並非只是為自己畫上一個休止符,而是承擔著最後一項探測使命。“阿波羅”號宇航員曾在日出前的月平面上看到一層光暈,科學家認為,這一現象可能是月球外層大氣中的月塵反射陽光而成。然而,LADEE迄今未在月球外層大氣中發現月塵聚集現象。研究人員希望,LADEE在軌道下降過程中,可在距離月面幾千米高度進一步觀察月塵,爭取獲得新發現。

  美國美華航太工程師協會理事、航天專家陳西書對本報記者表示,在財政拮據的NASA內部,不同項目和部門在爭取審批和預算時存在著競爭關系,因此許多項目都在拼命吸引公眾關注,以增加在競爭中取勝的砝碼。

  除了推出LADEE撞月時間的“競猜游戲”以博取眼球,負責LADEE項目的NASA艾姆斯研究中心還極力希望已經耗資2.8億美元的LADEE項目,能在NASA的火星探測中扮演某種角色。

  今年2月,艾姆斯研究中心主任皮特·沃登在斯坦福大學的一次座談會上提出,只要再增加數億美元投入,經過改進的LADEE設備和技術便可用來探測火星的衛星,從而大大節省火星探測的資金。

  在NASA3月4日的新聞發布會上,沃登再次賣力“推銷”LADEE。“由於一些多餘的硬件尚可使用,未來的‘LADEE 2’存在更大的成本壓縮空間。‘LADEE 2’可在NASA於本世紀20年代完成小行星探測後踏上探火之旅。”

  NASA計劃在本世紀30年代派遣宇航員登陸火星,有報道說,此前可能先登陸火星的一顆衛星。

  (本報駐美國記者陳一鳴洛杉磯4月8日電)

標簽:探測器 愛好者 美國航天局
編輯: 劉曉東
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